Linfociti della memoria per potenziali nuove terapie oncologiche

0
1126

Uno studio ha chiarito il ruolo dei fattori molecolari coinvolti nel differenziamento della risposta immunitaria, in particolare dei linfociti effettori e dei linfociti della memoria. Questo potrebbe aprire la strada a nuovi scenari di ricerca nell’ambito dei trattamenti terapeutici di immunoterapia del cancro.

Uno studio ha chiarito i meccanismi che differenziano i linfociti effettori dai linfociti della memoria per potenziali nuove terapie oncologiche
Lo studio di Luigia Pace ha permesso di individuare dettagliatamente il ruolo dei fattori molecolari coinvolti nel differenziamento della risposta immunitaria

La proprietà di memoria del sistema immunitario era nota ma ora, grazie allo studio coordinato da Luigia Pace, biologa ricercatrice all’Italian Institute for Genomic Medicine (IIGM) di Torino, siamo capaci di comprendere per la prima volta il meccanismo biologico su cui si basa. I risultati pubblicati sul numero di Science del 12 gennaio 2018 sono frutto di anni di ricerca di Luigia Pace. La ricercatrice è rientrata in Italia a gennaio grazie al doppio finanziamento della Fondazione Armenise Harvard e della Compagnia di San Paolo, dopo 10 anni di lavoro prima in Germania e poi all’Institut Curie di Parigi.

La scoperta è arrivata grazie a uno studio multidisciplinare comprendente l’epigenetica,  l’immunologia e le moderne tecnologie di genomica molecolare.

Si tratta di un approccio completamente nuovo, che ha permesso di individuare con un dettaglio senza precedenti il ruolo dei fattori molecolari coinvolti nel differenziamento della risposta immunitaria.

I linfociti T naive (che non hanno mai incontrato antigeni) proliferano in caso di contatto  con un antigene: in una sola settimana, da circa 100 cellule specifiche per l’antigene, si può arrivare anche a un milione. Durante il processo di attivazione e proliferazione, i linfociti esprimono dei geni specifici per l’eliminazione del patogeno che li ha attivati. Grazie all’attivazione di questi geni, la maggior parte dei linfociti T si trasforma nei cosiddetti linfociti effettori, cellule killer programmate con l’unica missione di uccidere le cellule infettate dal patogeno.

«Queste cellule – spiega Pace, prima firma dell’articolo – diventano super soldati, ma pochi giorni dopo il processo di differenziazione muoiono. Infatti, quando l’infezione è terminata, i linfociti effettori non tornano più indietro e non possono riprogrammarsi: hanno un destino condannato, che permette così anche di ripristinare il numero di linfociti precedente all’attacco patogeno».

Non tutti i linfociti però seguono questo destino. Durante il processo di differenziazione, un piccolo numero di queste cellule si trasforma in linfociti della memoria, il cui compito è quello di ricordare l’identikit dell’intruso che ha scatenato la reazione immunitaria e riconoscerlo in caso si ripresenti in futuro.

«A differenza dei linfociti effettori – continua la ricercatrice dell’IIGM di Torino – i linfociti della memoria hanno caratteristiche in comune con le cellule staminali, diventano quiescenti dopo la fine dell’infezionepossono restare a difesa del nostro organismo anche cent’anni. E poiché derivano da una cellula che è stata in precedenza attivata dall’antigene, ereditano uno specifico programma epigenetico, che permette loro di riattivarsi in presenza dello stesso antigene, e quindi di proliferare e riattivare i geni coinvolti nel differenziamento degli effettori».

Ma cosa determina se un linfocita avrà un destino da effettore o della memoria? La scoperta di Luigia Pace e del suo team di collaboratori è che il processo di differenziazione implica un controllo epigenetico di geni chiave: alcuni saranno attivati, altri disattivati o repressi.

L’enzima Suv39h1

Come dimostrato dalla ricercatrice dell’IIGM di Torino, il differenziamento dei linfociti effettori è regolato dall’enzima epigenetico Suv39h1. Questo enzima svolge un ruolo chiave nel modificare l’organizzazione del DNA nel nucleo delle cellule, compattando o de-compattando regioni dell’intero genoma, con conseguenze sull’espressione dei geni localizzati in queste regioni del DNA. Una volta che il programma dei geni che guidano il differenziamento degli effettori è stabilito, i geni della memoria vengono spenti, e il destino degli effettori è definitivamente concluso.

Caratteristiche dei processi epigenetici

L’epigenetica studia modificazioni dell’espressione dei geni che non coinvolgono la variazione della sequenza del DNA.

Perché l’epigenetica è così importante? A differenza della sequenza del DNA, che è unica ed identica in ogni cellula, i processi epigenetici sono modificabili e reversibili: un aspetto cruciale rispetto alle potenziali applicazioni cliniche dello studio. Infatti in alcune patologie, come il cancro, i linfociti effettori non sono numerosi e dopo un po’ smettono di essere funzionali: si parla in questo caso di cellule esauste, che di fronte ad attacchi al sistema immunitario particolarmente potenti perdono la loro capacità di difesa contro il tumore.

Il meccanismo biologico scoperto da Luigia Pace e colleghi potrebbe essere sfruttato per invertire la freccia, ovvero per manipolare i linfociti effettori, aumentandone il numero, anche sfruttando la reversibilità a linfociti della memoria. In altri termini, si potrebbe riprogrammare e potenziare la risposta immunitaria per sconfiggere i tumori. Questa scoperta apre quindi a nuove prospettive nella manipolazione dei fattori epigenetici nell’ambito dei nuovi e promettenti trattamenti di immunoterapia del cancro.

Nuove prospettive aperte dallo studio sui linfociti della memoria

Questi risultati aprono a nuovi scenari di ricerca nell’ambito dei nuovi trattamenti terapeutici di immunoterapia del cancro.

«Il problema delle precedenti terapie contro il cancro – spiega Luigia Pace – è che, oltre a colpire altre cellule dell’organismo, sono basate su farmaci efficaci solo per il periodo in cui vengono somministrati. Se invece manipoliamo anche il sistema immunitario, con i nuovi protocolli di immunoterapia possiamo intervenire direttamente sui linfociti in maniera specifica, modulando quindi cellule ad hoc per ogni particolare tipo di cancro.

«Un altro vantaggio  – continua Luigia Pace – è l’adattabilità dei linfociti: aver identificato uno dei meccanismi chiave della differenziazione dei linfociti ci permetterà nei prossimi anni di condurre nuove ricerche per adattare la risposta immunitaria, andando ad esempio ad accendere o spegnere i linfociti in tempi diversi e in diversi compartimenti: nel sangue, nei linfonodi o direttamente nel sito tumorale. Infine la comprensione dei meccanismi di differenziamento dei linfociti della memoria ci consentirà di potenziare la memoria immunologica, in modo che dei linfociti rimangano come sentinelle anche una volta sconfitto il tumore».

Questa è esattamente la direzione in cui continueranno gli studi di Luigia Pace e del suo nuovo laboratorio nei prossimi anni.

LASCIA UN COMMENTO

Please enter your comment!
Please enter your name here